‘You find a new mine next to an old mine’

De Pilbara is bij geologen bekend als de plek in noordwest Australie waar het oudste gesteente op aarde, van bijna drie miljard jaar oud, aan de oppervlakte komt. Het gebied, van 350 bij 700 kilometer, werd in 2017 bekend door de ontdekking van de goudhoudende ‘conglomeraten’ van Novo en Artemis. Ook wordt er al tientallen jaren op grote schaal ijzererts gevonden.

Maar het lijkt erop dat de Pilbara nog veel meer onontdekte bodemschatten heeft. In oost Pilbara ligt het Paterson gebied en hier zijn recent twee nieuwe, veelbelovende ontdekkingen gedaan. Greatland Gold heeft bij het Havierion project een aantal gaten geboord met indrukwekkende resultaten. Het hoogtepunt was bijna 5 gram goud per ton gesteente over een afstand van 275 meter eind vorig jaar. Om dit in perspectief te zetten: de monsterontdekking van Aurelian Resources in Ecuador in 2006 begon met een vergelijkbare ‘hole’. We kochten daarom onmiddellijk een eerste positie en bezitten ruim 1% van dit in Londen genoteerde bedrijf.

En het project ligt slechts 40 kilometer ten oosten van de Telfer goudmijn. Vanuit een geologisch perspectief om de hoek dus. Deze mijn, die inmiddels op haar laatste benen loopt, heeft een afzetting van 27 miljoen ounce goud en wordt geëxploiteerd door Newcrest Mining. Nadat bleek dat de geologische setting van deze twee projecten veel met elkaar gemeen hebben, een indicatie dat Havieron misschien wel het zusje van Telfer is, heeft Newcrest onlangs aan Greatland voorgesteld de exploratie over te nemen en alle kosten daarvan voor hun rekening te nemen. In ruil kan Newcrest een belang van 75% in het project opbouwen. Hierdoor kan Greatland zich nu concentreren op een aantal andere veelbelovende ‘targets’.

Vooral voor Newcrest is dit een geweldige deal. Nu de oude Telfer mijn op haar laatste benen loopt kan de goudproductie mogelijk veel langer op gang blijven. Het goudhoudende gesteente kan relatief goedkoop per truck worden vervoerd. Tegelijkertijd hoeft er niet een nieuwe ‘mill’ voor Havieron gebouwd te worden en dit maakt het project economisch een stuk haalbaarder. Dat scheelt al snel een investering van een half miljard. Uit de kleine lettertjes blijkt dat Newcrest ook rekening houdt met eventuele nieuwe ontdekkingen op het grondgebied van Greatland. Opmerkelijk is dat Artemis Resources het gebied rondom Havieron vorig jaar heeft geclaimd. Het bedrijf heeft al een aantal potentiële plekken geidentificeerd, op basis van geofysisch onderzoek, en wil hier gaan boren.

De tweede grote ontdekking in het Paterson gebied is van Rio Tinto. Al maanden was er speculatie dat Rio Tinto, ruim 100 kilometer naar het noorden, een bijzondere koperontdekking zou hebben gedaan. Het bedrijf maakte afgelopen maand bekend dat dit Winu project rijk is in koper, goud en zilver. De mineralisatie ligt dicht aan de oppervlakte maar heeft potentie om verder door te lopen naar beneden. Ook is er potentie zowel ten oosten, noorden en zuiden. Om hier uitsluitsel over te geven zal er nog veel meer geboord worden dit jaar.

Alle genoemde ontdekkingen hebben ervoor gezorgd dat de aandacht voor de Pilbara veel groter is geworden. Het is overduidelijk dat in dit gebied de komende jaren nog veel meer metaalafzettingen ontdekt gaan worden.

Ruben Bijman en Willem Middelkoop,  14-3-2019